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苹果汽车战略开始重点转向自动驾驶系统研发
2020-05-20 20:16:38   

破朔迷离的苹果“泰坦计划”和造车项目再次成为舆论和行业关注的焦点。目前比较接近事实的消息是,苹果的造车项目可能仍在工程设计阶段,目前苹果已经在加州加快系统,未来车载软件和深度集成可能是趋势。

苹果的“泰坦计划”从2013年开始,彼时有1000多名员工在苹果总部附近的一个秘密地点研动汽车。

2013年7月,苹果公司官网悄然撤下了高级副总裁Bob Mansfield的个人简介页面。随后,苹果发言人透漏:“Bob不再属于苹果的高管团队,但仍将留在苹果从事特殊项目的相关工作,并将直接向蒂姆·库克汇报。”

此前,Bob Mansfield从2012年10月起担任苹果公司技术高级副总裁,主管无线技术和半导体芯片领域的创新。此前,曾负责开发MacBook r笔记本,以及连续几代的iPhone和i设计。

内部冲突、领导层问题和其他问题影响了汽车项目进度,有传言称苹果在2016年搁置了这个计划。

随后,有报道称,苹果公司解雇了数百名从事该项目的员工,并转变为研发自动驾驶系统,而不是一部整车。

直到今年8月,前首席工程师Doug Field重返苹果公司,并担任苹果公司Special Projects Group的副总裁,可能直接负责“泰坦计划”。

2013年,特斯拉CEO马斯克成功将Doug Field从苹果公司招致麾下,负责汽车工业设计。仅仅一年后,Doug Field升任为特斯拉高级副总裁,负责特斯拉的全部车型的工程研发工作。

这一次,苹果“泰坦计划”又被外界解读为可能重新启动造车计划。

很快,有长期跟踪苹果公司的机构分析师披露,苹果公司仍在研发一款将在2023年至2025年之间上市的苹果汽车。

他相信,这款车将是苹果的“下一代明星产品”,与汽车市场的潜在竞争者相比,苹果能够提供“更好的硬件、软件和服务的集成”,苹果为此设计的汽车芯片也将由TSMC代工。

2017年6月,苹果CEO蒂姆·库克公开谈论了苹果在自动驾驶软件方面的工作,由于苹果公司的自动驾驶车队(基于2015年款雷克萨斯RX450h)已经在加州进行路测,所以苹果公司很难再保持沉默。

今年,苹果公司大幅提升了自动驾驶路测车队的数量规模。截至2018年5月,苹果公司已经有70辆自动驾驶测试车。

在2018年5月,有媒体报道称,苹果与大众汽车签署了合作协议,准备将大众T6 Transporr面包车改造成通勤车,在苹果各个园区之间接送员工。

苹果另外还有几个团队在自动驾驶软件的不同方面工作。在加拿大,一个由二十几个前黑莓QNX员工组成的团队正在帮助开发基础操作系统,而另一个团队正在开发将在其上运行的软件,例如AR-HUD等交互技术。

据传苹果正在柏林运营一个秘密车辆研发实验室,雇用了15到20名来自德国汽车工业的员工,他们都有工程、软件、硬件和销售方面的背景。

今年底,苹果还将在加利福尼亚租用一座大型工厂。目前还不清楚苹果的具体计划,但它可能与汽车项目有关。此外,还有加州森尼韦尔(Sunnyvale)的一座百事可乐灌装厂的工业大楼。

苹果向政府提交的建设计划,代号为“Rhea”的这栋大楼正被用于与汽车相关的产品,如“润滑油”、“车轮平衡器”、“轮胎更换器”和“车轮”等。

“我们关注的是自动驾驶系统。这是我们认为非常重要的核心技术。我们认为它是所有人工智能工程之母。这可能是最难完成的人工智能项目之一。”——这是蒂姆·库克最近一次描述苹果在汽车领域的计划。

一.

汽车计划始于2006年

苹果对汽车的兴趣可以追溯到最初的第一代iPhone发布之前的2006年,苹果的高管们就讨论了在iPhone发布前制造汽车的计划。

史蒂夫·乔布斯的确曾考虑开发一款苹果汽车,甚至在2010年会见了重量轻、价格低廉的“V-Vehicle”汽车初创公司,由工业设计师Bryan Thoon创立。

根据汤普森的说法,在他们一起呆了15分钟,乔布斯坐在驾驶位,汤普森坐在副驾驶位。最终,V-Vehicle因为各方面原因在2015年被收购,更名为Next Autoworks。

据说史蒂夫·乔布斯其实已经在2008年就决定不再开发汽车,而是将开发重点放在iPhone上。此后 ,随着iPhone成为苹果公司最赚钱的产品,苹果又转向其他产品研发,才再次启动与汽车相关的项目。

2015年2月,一辆苹果租用的神秘面包车被发现在加利福尼亚北部的街道上行驶。这辆面包车安装了一个带有多台摄像机的装置,这导致人们猜测苹果公司正在使用它来开发一种类似于谷歌街景的产品。

随后,苹果公司辟谣,称货车与地图项目有关,但这无疑让业界更确信苹果对汽车业务的“不放弃”。

在此期间,苹果的秘密研发团队钻研了各种各样的汽车相关技术,包括无声电动车门、没有方向盘或油门的内部设计、增强现实抬头、从汽车顶部突出较少的改进LIDAR传感器和球形车轮。

但高管们在主要问题上也存在分歧,比如汽车应该自动驾驶还是半自动驾驶,从而导致延误和内部意见冲突。随后,2016年1月,史蒂夫·扎科迪(曾是福特汽车的工程师,现在仍担任苹果公司副总裁,负责iPod和iPhone项目)宣布了退出该项目计划,这才有了鲍勃·曼斯菲尔德(Bob Mansfield)的接任。

鲍勃·曼斯菲尔德接任后,苹果汽车战略开始重点转向自动驾驶系统研发。

二.

铁打的营盘、流水的兵

在现在的苹果“泰坦计划”团队,有大量来自特斯拉、福特和通用汽车公司的员工,还有来自A123、奥托立夫等汽车零部件供应商的团队。

这其中还有前特斯拉汽车工程副总裁 Chris Porritt,工程经理David Nelson,前高级动力总成工程师John Ireland等多名特斯拉核心团队高管。

前特斯拉高级程序员大卫·马苏基维茨(David Masiukiewicz)于2016年4月加入苹果公司,在产品实验室工作,也许是为苹果汽车设计零件的原型。

在动力方面,A123系统公司的5名员工也被苹果公司挖走,该公司专门生产电动汽车用电池,这其中就包括前A123前首席执行官Mujeeb Ijaz,他曾在福特公司担任电力和汽车工程经理。

此外,苹果公司也一直在挖角公司的电池专家。比如,前三星副总裁Sun Ho Kang,电池材料专家Woo Cheol Shin等。

苹果公司还挖来了曾担任克莱斯勒集团高级副总裁,并在克莱斯勒集团担任全球业务负责人的Doug Betts,领导产品服务和质量。但很快不到2年时间就离开了。

还有前Drive NX platform平台软件负责人Jonathan Cohen,此前担任苹果公司AI与自动驾驶技术工程负责人,但呆了不到三年时间,Jonathan Cohen在今年9月又回归了英伟达。

当然,还有一些目前仍留在苹果公司的,包括前Waymo系统工程主管Jaime Waydo,前德尔福科学家Lech Szulas,前福特汽车HUD高级工程主管Sanjai Massey。

从团队的进进出出可以看出,在每个阶段苹果公司的战略都有调整迹象,从而导致人员进出频繁。

在2015年12月,苹果公司注册了三个与汽车相关的顶级域名,包括apple.car、apple.ca和apple.auto,虽然这三个领域可能与CarPlay(苹果的车机互联软件)有关,但苹果也有可能将来用于电动汽车或自动驾驶汽车系统业务展示。

目前,上述域名还没有被苹果启用。从此前传言2020年苹果汽车将亮相,到如今再次传出亮相时间点是2023-2025年,我们能做的只有等待官方发布了。

但可以确信的是,苹果从未放弃汽车业务。

原文标题:早于iPhone的Apple Car,却是铁打的营盘流水的兵 | 高工车评

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